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viernes, diciembre 9, 2022
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Detectan un asteroide ‘asesino de planetas’ potencialmente peligroso para la Tierra

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‘Hasta ahora hemos encontrado dos grandes asteroides cercanos a la Tierra que tienen aproximadamente 1 kilómetro de diámetro, un tamaño que llamamos asesinos de planetas’, dijo el astrónomo Scott S. Sheppard, a cargo de la investigación.

Observaciones crepusculares con la Dark Energy Camera (DECam) en el Telescopio Victor M. Blanco del Observatorio Cerro Tololo en Chile permitieron detectar tres asteroides cercanos a la Tierra escondidos en el resplandor del sol, uno de los cuales es el objeto más grande potencialmente peligroso para la Tierra descubierto en los últimos ocho años. Los hallazgos se publican en The Astronomical Journal.

Estos NEA, son parte de una población escurridiza que acecha dentro de las órbitas de la Tierra y Venus. Uno es un asteroide de 1.5 kilómetros de ancho llamado 2022 AP7, que tiene una órbita que potencialmente podría colocarlo en el camino de la Tierra.

“El 2022 AP7 se cruza con la órbita de la Tierra, lo que lo convierte en un asteroide potencialmente peligroso, pero actualmente no tiene una trayectoria que lo haga chocar con la Tierra, ni ahora ni en el futuro”, aseguró Scott S. Sheppard, astrónomo del Laboratorio de Tierra y Planetas de la Institución Carnegie para la Ciencia y autor principal de la investigación.

El científico apuntó que, aunque el riesgo es poco significativo, el impacto de un asteroide de estas dimensiones tendría un efecto “devastador” en la vida tal y como la conocemos, ya que el polvo levantado por la colisión generaría un efecto de enfriamiento que desencadenaría un “evento de extinción” como no ha ocurrido en la Tierra en millones de años.

Los otros asteroides, llamados 2021 LJ4 y 2021 PH27, tienen órbitas que permanecen seguras completamente en el interior de la órbita de la Tierra.

También de especial interés para astrónomos y astrofísicos, 2021 PH27 es el asteroide conocido más cercano al sol. Como tal, tiene los efectos de relatividad general más grandes de cualquier objeto en nuestro sistema solar y durante su órbita su superficie se calienta lo suficiente como para derretir el plomo.

“Nuestra encuesta crepuscular está recorriendo el área dentro de las órbitas de la Tierra y Venus en busca de asteroides”, dijo en un comunicado Sheppard. “Hasta ahora hemos encontrado dos grandes asteroides cercanos a la Tierra que tienen aproximadamente 1 kilómetro de diámetro, un tamaño que llamamos asesinos de planetas”. 

“Es probable que solo queden unos pocos NEA con tamaños similares por encontrar, y estos grandes asteroides no descubiertos probablemente tengan órbitas que los mantengan en el interior de las órbitas de la Tierra y Venus la mayor parte del tiempo”, dijo Sheppard. “Hasta la fecha, solo se han descubierto unos 25 asteroides con órbitas completamente dentro de la órbita de la Tierra debido a la dificultad de observar cerca del resplandor del sol”.

Encontrar asteroides en el sistema solar interior es un desafío de observación abrumador. Los astrónomos tienen solo dos ventanas breves de 10 minutos cada noche para inspeccionar esta área y tienen que lidiar con un cielo de fondo brillante como resultado del resplandor del sol. Además, tales observaciones están muy cerca del horizonte, lo que significa que los astrónomos tienen que observar a través de una gruesa capa de la atmósfera terrestre, lo que puede desdibujar y distorsionar sus observaciones.

Descubrir estos tres nuevos asteroides a pesar de estos desafíos fue posible gracias a las capacidades de observación únicas de DECam. El instrumento de última generación es uno de los generadores de imágenes CCD de campo amplio de mayor rendimiento del mundo, lo que brinda a los astrónomos la capacidad de capturar grandes áreas del cielo con gran sensibilidad.

Los astrónomos se refieren a las observaciones como “profundas” si capturan objetos débiles. Al buscar asteroides dentro de la órbita de la Tierra, la capacidad de capturar observaciones de campo amplio y profundo es indispensable.

“Se requieren grandes áreas de cielo porque los asteroides internos son raros, y se necesitan imágenes profundas porque los asteroides son débiles y estás luchando contra el brillante cielo crepuscular cerca del sol, así como contra el efecto distorsionador de la atmósfera terrestre”, dijo Sheppard. “DECam puede cubrir grandes áreas del cielo a profundidades que no se pueden alcanzar con telescopios más pequeños, lo que nos permite profundizar más, cubrir más cielo y sondear el sistema solar interior de una manera nunca antes vista”.

Además de detectar asteroides que podrían representar una amenaza para la Tierra, esta investigación es un paso importante para comprender la distribución de los cuerpos pequeños en nuestro sistema solar. Los asteroides que están más lejos del sol que la Tierra son más fáciles de detectar. Por eso, estos asteroides más distantes tienden a dominar los modelos teóricos actuales de la población de asteroides.

La detección de estos objetos también permite a los astrónomos comprender cómo se transportan los asteroides por todo el sistema solar interior y cómo las interacciones gravitatorias y el calor del sol pueden contribuir a su fragmentación.

“Nuestra encuesta DECam es una de las búsquedas más grandes y sensibles jamás realizadas para objetos dentro de la órbita de la Tierra y cerca de la órbita de Venus”, dijo Sheppard. “Esta es una oportunidad única para comprender qué tipos de objetos acechan en el sistema solar interior”.

El pasado 26 de septiembre se realizó con éxito la llamada misión DART de la NASA, que consistió en estrellar intencionalmente una nave espacial contra un pequeño asteroide para desviar su curso.

(Con información de Europa Press y Aristegui Noticias)

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